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TechCrunch Disrupt 2010

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Entre el 24 y el 26 de mayo pudimos asistir al “TechCrunch Disrupt” (o TCDisrupt) en New York, organizado por el conocido blog tecnológico TechCrunch muy orientado hacia las startups de Internet.

El formato del TCDisrupt dividía cada día en dos partes. Durante la primera se sucedían las presentaciones, entrevistas y mesas redondas con personajes muy relevantes de la industria. La tarde se dedicaba a una competición de nuevas empresas que presentaban su tecnología y modelo de negocio al escrutinio de un jurado y de los asistentes.

Como espacio para tomar el pulso a la industria y escudriñar los posibles “Googles y Facebooks” del futuro, el TCDisrupt es un observatorio privilegiado; aunque el carácter disruptivo de la conferencia debe ser puesto entre paréntesis. A fin de cuentas lo que allí se pudo ver estaba muy cerca del producto y de los inversores, lo que hace que las propuestas tecnológicas estén mucho más aterrizadas y envueltas en una lógica alejada de los experimentos y audacias de otras conferencias.

Curiosamente, el lugar elegido para celebrar la conferencia era una oficina abandonada por Merrill Lynch, y lo que en realidad era una oportunidad de alquiler barato en Manhattan se quiso presentar como una metáfora de la nueva economía nacida sobre las cenizas de la antigua.

Tendencias

Desde el primer ponente y hasta el final de la conferencia, el mensaje era el mismo: estamos ante una nueva ola de innovación, y esa ola la define la ecuación:

Movilidad + Social + (nuevas formas de) comercio electrónico

Las tres olas de innovación (algunos hablan de cinco, añadiendo mainframes y miniordenadores) serían:

  • La definida por el microprocesador y el PC
  • La de Internet y la Web
  • Esta nueva ola que incluye la movilidad, las aplicaciones sociales y esas nuevas variantes del comercio electrónico que incluyen las tiendas de aplicaciones, la venta de contenidos o el pago por aplicaciones sociales y de entretenimiento (como FarmVille).

En esta nueva ola no hablaríamos más de documentos, si no de personas y sus relaciones. El paradigma de dispositivo sería el Smartphone, y sobre todo el Tablet, un dispositivo por primera vez aceptable socialmente. De hecho se apuesta resueltamente por las aplicaciones en iPad.

Entre las formas de comercio electrónico que aprovecharían el tirón de la combinación de movilidad y usos sociales están todas las relacionadas con la proximidad, tanto referida al marketing como a la venta de bienes y contenidos.

Llama la atención ver como aproximadamente entre un 5-10% de los asistentes utilizaba un iPad en lugar de un ordenador personal: todos ellos eran usuarios de iPhone, y no echaban en falta contar un ordenador personal para las actividades propias de una conferencia. La gran autonomía, y la mayor “aceptación social” del iPad (frente a ojear el móvil o el PC durante una conversación, por ejemplo) están impulsando su uso. Estos usuarios (early adopters, alto perfil tecnológico) usaban el iPad como una herramienta para todo … menos para hablar por teléfono.

Una parte de la conferencia se dedicó a debatir el impacto del iPad en distintos campos, especialmente el editorial, y mostrar todo tipo de nuevos usos para este dispositivo. El iPad está aumentando el efecto de esas “nuevas formas de comercio electrónico” que están sustituyendo, por ejemplo, el modelo de suscripción por el de venta de aplicaciones. En este sentido, representantes de la industria editorial mencionaron dos estrategias de futuro: monetizar los contenidos que ya tienen; y desarrollar nuevas formas de generar recursos que no canibalicen las que ya tienen. Quizá le perla fue la siguiente afirmación: “The future of media lies in access — not ownership“.

El futuro pertenecería a la combinación de iniciativas como Google TV con el uso de Tablets (iPads), considerado como elemento complementario y personal. También se habló mucho de los Tablets como interface privilegiada para eHealth, y sobre todo como lo que llevaría finalmente la revolución digital a la educación.

Concentración de creatividad. La empresa vencedora es israelí, la más jaleada alemana, la diversidad de acentos entre los participantes y asistentes confirma que Estados Unidos siguen siendo el gran atractor mundial de talento. Algunos ponentes destacaron la relativa ausencia de startups en Europa y Latinoamérica, sobre todo a la vista del ascenso de nuevas empresas asiáticas. Muchas de las empresas mantienen, no obstante, un modelo híbrido: aunque su cara visible esté en Estados Unidos, en muchos casos el equipo de desarrollo permanece en el país de origen.

Modelos de negocio sobre plataformas y monetización de las Redes sociales. Numerosas empresas se presentaron con aplicaciones y servicios cuya existencia depende de servicios convertidos en plataforma como Facebook, Twitter, o FourSquare. Hay startups que apuestan por el “gran juego” de crear un servicio masivo de gran envergadura e impacto: el “próximo “Google o Facebook”. Sin embargo hay muchas más que se apoyan en estos grandes conglomerados tecnológicos para montar su propio negocio.

Las redes sociales se empiezan a ver como motor para el marketing directo, y varias compañías ofrecían propuestas en sentido, enfocando los medios sociales bajo la perspectiva de la minería de datos. El hecho de contar con perfiles enriquecidos en un entorno de confianza, hace a las redes sociales especialmente susceptibles de ser aplicadas en este sentido.

Varias de las empresas presentes apostaban por una u otra forma de intermediación entre las marcas y las redes. Bien generando contenidos generalmente publicitarios, bien analizando la red para identificar temas activos que se refiera a una marca o actividad, o encauzando acciones de marketing hacia esos temas.

La posibilidad de generar modelos de ingresos similares a los establecidos por Google en las búsquedas fue defendida por varias empresas. Lo curioso es que en el transcurso de la conferencia Twitter anunció que impediría la inserción de entradas patrocinadas por terceros en su red (manteniendo su propio sistema, claro).

Para algunos, estamos viviendo en redes sociales un momento similar al previo a la introducción de los CRMs: se están sentando las bases para las soluciones integradas, frente a la dispersión de esfuerzos y aplicaciones que atacan aspectos parciales.

Empresas

En lo que respecta a las empresas presentes, sólo quiero destacar dos:

Soluto (soluto.com)


La gran triunfadora del evento, y ganadora de los 50.000$ del premio. Se trata de una empresa de origen israelí que ofrece una solución muy innovadora para el soporte remoto a ordenadores, combinando comunidades, y técnicas de inteligencia artificial.

La idea es crear una comunidad de expertos que resuelven los problemas más habituales en la configuración de ordenadores personales (extensible a otros dispositivos). Para Soluto la fuente de esos problemas suele situarse en el arranque y en la instalación inadecuada de aplicaciones. La empresa ha desarrolla un agente que se instala en el ordenador, para monitorizar su estado y detectar los cambios en su configuración. El sistema es capaz de aprender de los usuarios expertos y aplicar sus soluciones en los equipos de los menos avezados. Estas soluciones también pueden ser introducidas explícitamente.

El modelo resultante es el de un intermediario y agregador del conocimiento de una comunidad, la de expertos, que se traslada a un colectivo mucho mayor, el de usuarios de ordenadores. Este modelo puede ser trasladado a otros escenarios, pero el que han elegido es muy apropiado: se trata de una fuente continua de frustraciones, y de un mercado en expansión, el del soporte a usuarios residenciales sobre todo, muy intensivo en mano de obra.

UJam (ujam.com)

Posiblemente la propuesta más estimulante de toda la conferencia. Una empresa alemana que ofrece la posibilidad de sacar esa melodía que todos tenemos en la cabeza y crear música partiendo de un tarareo o de una melodía interpretada por un instrumento o cantada por una persona. Usando controles bastante sencillos –en apariencia ya no es posible aún probar la aplicación- era posible modificar y enriquecer la música resultante y aplicarle orquestaciones sofisticadas (como “Rock band” o una “Hollywood blockbuster” bastante impactante).

No obstante, es mejor ver el video de la demo que entusiasmó al público de la conferencia. A pesar de su capacidad para impactar en el negocio de la música, el hecho de que el producto sea aún inmaduro, un modelo de negocio menos claro, y haber conseguido captar menor respaldo financiero fue en contra de esta propuesta.

El origen de Map y Reduce

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A principios de este año se concedió a Google la patente de MapReduce, un método de procesamiento que, según Google, permite tratar gandes cantidades de información en entornos masivamente paralelos. El método se presta también a ser ejecutado en entornos de alta disponibilidad, donde una unidad de procesamiento puede ser reemplazada por otra en caso de fallo.

En esencia, el método consiste en distribuir la carga de trabajo entre un cierto numero de procesadores (los workers), cada uno de los cuales puede ejecutar una de estas tareas:

  • Map: Las tareas tipo map aplican una función a su entrada para obtener los datos transformados. En el entorno MapReduce, a cada dato de salida se le asocia una etiqueta que se usa en las tareas Reduce.
  • Reduce: Las tareas tipo reduce toman los datos que llegan de los workers ejecutando tareas map y generan una salida que se obtiene de aplicar una función a todos aquellos pares recibidos que contengan la misma etiqueta. La salida puede contener uno o más registros.

El aspecto que probablemente sea más relevante del entorno MapReduce es su alta configurabilidad:

  • Por un lado, se puede organizar los workers en la estructura de malla que se desee (es decir, se puede por ejemplo asignar a una tarea M nodos map que alimentan a R nodos reduce que a su vez vuelven a otro conjunto de nodos map…). Tampoco debemos olvidar que el criterio de partición del conjunto de datos entre los nodos map puede ser también adaptado a una tarea particular.
  • Por otro lado, tanto los nodos map como los nodos reduce aplican funciones que no son fijas sino que pueden ser programadas para cada tarea específica.

Ambos pasos de procesamiento (map y reduce) están inspirados, como reconocen implícitamente los autores de la patente, en funciones que la programación funcional lleva usando desde hace mucho tiempo.

La programación funcional basa su modelo de funcionamiento casi exclusivamente en la composición de funciones y no hay casi estructuras de control (tales como bucles, propios de los lenguajes imperativos) por lo que el tratamiento de funciones debe ser necesariamente muy potente. Parte de esta potencia viene del hecho de que en programación funcional las funciones son un tipo de objetos como cualquier otro y por tanto pueden ser pasadas como argumento a otras funciones. Es verdad que ciertos lenguajes imperativos como C++ importaron esta característica pero la integración conseguida no es tan perfecta como en programación funcional.

En programación funcional, la función map realiza lo siguiente:

map(f,[a1,a2,...,an]) = [f(a1), f(a2), ..., f(an)]

Es decir, map recibe dos un argumentos: Una función unaria (f) una lista de datos sobre los que operar (los ai). La función map aplica f a cada uno de los elementos de la lista y retorna una lista con todos los valores resultantes. La potencia de map está precisamente en este argumento puesto que sin cambiar la definición de map se pueden hacer infinidad de cosas con una lista, simplemente definiendo una f adecuada.

El paralelismo entre el map funcional y el primero de los dos pasos de procesamiento de MapReduce resulta claro (se debe tener en cuenta que no hay problema en que la función f devuelva pares (etiqueta, valor)). La lista de valores recibida por map estaría compuesta por todos los elementos pertenecientes a una misma partición definida por el paso inicial de particionamiento.

El paso reduce resulta algo más complejo. En programación funcional, reduce (también conocida como fold) aplica una función binaria a los elementos de una lista pero en lugar de devolver un valor por cada valor de entrada, reduce acumula todas las aplicaciones para generar un único valor:

reduce(f,z, [a1, a2, ..., an])=f(f(…f(f(z, a1), a2), a3),…, an)

En la expresión anterior se ha presentado el caso del reduce que acumula a izquierdas (conocido como foldl) pero, por supuesto, se puede definir su versión que acumula a derechas (foldr). En Haskell, la función reduce a izquierdas se puede escribir como sigue:


reduce f z [] = z
reduce f z (x:xs) = reduce f (f z x) xs

La definición permite apreciar que z es una especie de elemento neutro que se devuelve cuando se recibe una lista de elementos vacía. La versatilidad de reduce es mucho mayor de lo que pueda parecer a primera vista. Por ejemplo:

  • Sumar todos los elementos de una lista: reduce (+) 0 [a1, ... ,an]
  • Multiplicar todos los elementos de una lista: reduce (*) 1 [a1, ... ,an]

donde (+) y (*) representan respectivante las funciones binarias que suman o multplican sus dos argumentos. Usando valores más complejos de f se pueden conseguir efectos tales como definir map en función de reduce.

En este caso, la correspondencia entre el reduce funcional y el segundo paso del entorno MapReduce no es tan cercana ya que en el entorno de Google la salida de un paso de reducción puede tener más de un valor mientras que la versión funcional devuelve un único valor y en el esquema MapReduce probablemente se puedan definir otros esquemas de uso de f pero en cualquier caso, la relación es clara.

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1 Google = 10^100

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Se podría pensar que un dominio que recibe la visita diaria de un 2% de todos de los usuarios de Internet debería ser un dominio que nos sonara a casi todos nosotros. Si además añadimos que este dominio se sitúa en el puesto 56 por tráfico en la India o el 108 en el Reino Unido (estas cifras cambian cada día), se acrecienta nuestra impresión de que el dominio debe ser bastante conocido.

Sin embargo, es bastante probable que mucha gente no haya oído hablar de 1e100.net, el dominio que nos ocupa. Aquellos que han detectado su existencia muchas veces lo han hecho de modo fortuito, al ver que su navegador se conectaba fugazmente a alguna dirección dentro de ese dominio.

La siguiente gráfica, tomada de Alexa, muestra como el tráfico creció de forma explosiva y se ha mantenido más o menos constante desde su inicio:
Porcentaje de usuarios de internet que diariamente establecen tráfico con el dominio 1e100.net
Si se toma uno de los nombres bajo este dominio (por ejemplo, ww-in-f99.1e100.net) y se consulta su pertenencia en los registros encargados de asignar bloques de direcciones IP, se descubre que la dirección IP de ese nombre pertenece a ARIN (El Registro de direcciones IP para Norteamérica) y que éste muestra lo siguiente:


OrgName: Google Inc.
OrgID: GOGL
Address: 1600 Amphitheatre Parkway
City: Mountain View
StateProv: CA
PostalCode: 94043
Country: US
NetRange: 209.85.128.0 - 209.85.255.255
CIDR: 209.85.128.0/17
NetName: GOOGLE
NetHandle: NET-209-85-128-0-1
Parent: NET-209-0-0-0-0
NetType: Direct Allocation
NameServer: NS1.GOOGLE.COM
NameServer: NS2.GOOGLE.COM
NameServer: NS3.GOOGLE.COM
NameServer: NS4.GOOGLE.COM
[...]

Por tanto, ya tenemos al responsable de mantener este dominio: Google. Esto explica también la enorme cantidad de tráfico que se relaciona con este dominio.

Una vez hallado el responsable nos podemos hacer un buen número de preguntas: ¿Por qué ese nombre tan extraño? ¿Para qué quiere Google un nuevo dominio, que además no ha publicitado si hasta ahora no había ocultado su actividad (por ejemplo, al explorar la red)?.

La respuesta a la primera pregunta es sencilla aunque resulta curiosa: 1e100 es una manera de escribir el número 10^100 en lo que a veces se conoce como notación científica. En esta notación un número grande se escribe como AeB para denotar A*10^B de modo que 1e100=1*10^100. Resulta que este número se conoce desde principios del siglo pasado como Googol. Los creadores de Google quisieron poner ese nombre a su empresa para representar la gran cantidad de información que contendría su buscador pero escogieron una grafía incorrecta.

El uso que pueda estar haciendo Google de este dominio es más difícil de delimitar pero de acuerdo con The Register, el nuevo dominio podría tener varios usos tales como uniformizar los nombres asignados a la red interna de Google o aumentar la seguridad de la misma al evitar los ataques interdominio.

En cualquier caso, es cierto que 1e100.net ha levantado cierta sorpresa, alimentada en parte por la discrección con la que Google lo ha puesto en marcha.

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La Web futura según Google

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En el pasado Gartner Symposium celebrado en Orlando, el CEO de Google, Eric Schmidt planteó una visión de la Web del futuro interesante por quien la hace, aunque ha generado críticas por su limitación (“Stunningly poor quality predictions about the future Internet from Google’s CEO”). No obstante, merece la pena hacerse eco de ella por la persona que la propone.

Esto es lo que destaca como componentes de la Web de dentro de cinco años, con algunos comentarios por nuestra parte:

  • El lenguaje predominante de Internet, dentro de cinco años, será el chino. Lo que se explica por el crecimiento “vegetativo” de aumento de número de usuarios de ese origen. Sin embargo la red en inglés seguirá siendo la lengua franca de intercambio. La red en chino seguirá siendo un área cerrada, aunque muy grande. La red en inglés seguirá siendo abierta e internacional.
  • Los adolescentes de hoy en día representan el prototipo de usuario de la red dentro de cinco años: reclaman facilidad de uso. En realidad no hay ningún usuario que reclame “complejidad de uso”, sea adolescente o mayor de edad. Sí que es cierto que los llamados “nativos digitales” serán los usuarios adultos del futuro, lo que supondrá cambios en los hábitos de consumo generalizados, aunque aún vagamente predecibles.
  • Vigencia de la Ley de Moore, que garantiza que los ordenadores (y teléfonos móviles) del futuro sean mucho más potentes que los actuales. De hecho, los límites físicos de la Ley de Moore podrían alcanzarse en 2020, y se está trabajando en recambios tecnológicos que superen las potenciales limitaciones del silicio.
  • Alto desarrollo de las tecnologías móviles. Otra obviedad.
  • Disponibilidad de conexión de alta velocidad convertirán a la red en el medio de distribución de contenidos, incluyendo la televisión. Parece que es una tendencia por la que se está haciendo una apuesta generalizada, aunque aún está por demostrar la aceptación final del público.
  • El vídeo y las redes sociales serán las estrellas de Internet dentro de un lustro.
  • Las búsquedas funcionarán en tiempo real. De hecho, la propia Google ya está empezando a ofrecer esta posibilidad.
  • La importancia de las opiniones vertidas en la red a la hora de decidir nuestro consumo harán perder importancia a los medios tradicionales. Que no es más que incidir en la propia estrategia de Google al respecto.

Puede accederse al contenido completo de la entrevista en varias fuentes, como “Google’s Eric Schmidt on What the Web Will Look Like in 5 Years” en Read/Write Web.

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